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jueves, 3 de abril de 2008

Harrison Schmitt en las IV Jornadas Astronomicas de Almeria

Harrison SchmittHarrison Hagan "Jack" Schmitt (nacido en Santa Rita, Nuevo México el 3 de julio de 1935) es un geólogo, astronauta, filósofo y senador de los Estados Unidos. El fue el vigésimo y último hombre en pisar la Luna. Ha confirmado su presencia en las IV Jornadas Astronómicas de Almería donde impartirá la conferencia: "Vuelta a la Luna: Ciencia y Energía" el miércoles 25 de junio a las 20.30 horas en el Auditorio Maestro Padilla.

Antes de unirse a la NASA como miembro del primer grupo de astronautas científicos, en Junio de 1965, trabajó en el Centro de Inspección Geológica y Astrogeológica en Arizona, desarrollando tecnologías que luego serían utilizadas por los tripulantes de las naves Apollo. Cumplió también un rol clave en el entrenamiento de nuevos astronautas, para ser buenos observadores geológicos estando en la Órbita Lunar y buenos trabajadores geológicos cuando estuviesen en la superficie de la Luna. Antes de tripular las expediciones, participó en la examinación de las rocas lunares obtenidas en viajes anteriores desde el punto de vista científico.

Como Schmitt era el único geólogo en la NASA, era razonable que invirtiera mucho tiempo haciendo análisis a muestras y luego conviertiéndose en perito de los sistemas del módulo lunar y del módulo de mando (CSM), por eso no se sorprendió cuando en Marzo de 1970 fue elegido como tripulante para una expedición a la Luna, siendo el primer científico-astronauta en hacerlo. Completó la tripulación con Richard Francis Gordon, que era comandante y Vance Brand (comandante del módulo de piloto), en el Apollo 15 y era un claro candidato a repetir la hazaña en el Apollo 18, antes de la cancelación de ésta última expedición, en Septiembre de 1970, mucha gente presuponía que sería nominado para la última expedición a la Luna que organizaría la NASA, el Apollo 17.

Finalmente así sucedió, siendo convocado en Agosto de 1971. Probablemente, durante el vuelo en la nave, Schmitt tomó la famosa fotografía panorámica de la Tierra denominada "La Canica Azul", una de las más distribuidas imágenes de la historia y que fue asignada a todos los tripulantes del Apollo 17, aunque Schmitt reclama que fue él su autor. Después de su último viaje, se dedicó a analizar las muestras obtenidas en el mismo y formó parte del Programa de Oficio de Energía de la NASA.

En Agosto de 1975, Schmitt renunció a sus cargos en la espacial norteamericana con el objetivo de postularse como candidato republicano para Senador de los Estados Unidos representando a su estado natal, Nuevo México, donde venció al candidato demócrata Joseph Montoya por 57% a 43% de su oponente. Fue Senador durante un período, hasta 1982, cuando se presentó para ser reelegido, siendo derrotado por el demócrata Jeff Bingaman y, desde entonces, se mantuvo muy ocupado como consultante de políticas de negocios, espaciales, geológicas y astronómicas. Fue nombrado miembro honorable de Sociedad Geológica de los Estados Unidos por sus esfuerzos en geociencia en 1984.

Actualmente vive en Silver City, Nuevo México, es un partidario de la energía nuclear a base de productos lunares.

Harrison Schmitt en la Luna. Foto: NASA

En 1972, el astronauta de la Apolo Harrison Schmitt, olió el aire de su Módulo Lunar, el Challenger. "Huele a pólvora aquí dentro", dijo. Su comandante, Gene Cernan, estuvo de acuerdo. "Así es, ¿verdad?"

Los dos astronautas acababan de regresar de una larga caminata lunar por el valle Taurus-Littrow, cerca del Mar de la Serenidad. Huellas polvorientas marcaban su ingreso a la nave espacial. Ese polvo llegó al aire y éste se volvió maloliente.

Más tarde, Schmitt se sintió congestionado y se quejó de "fiebre de heno por polvo lunar". Sus síntomas desaparecieron al día siguiente; nada grave. Pronto regresó a la Tierra y la anécdota se perdió en la historia.

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